dilluns, 10 d’agost de 2009

IGNASI RIBAS, astrónomo que busca planetas aptos para la vida

"Tiene que haber más vida en otros planetas, y yo la busco"



Tengo 38 años. Nací en Manresa y vivo en Vacarisses. Soy astrofísico, especializado en exoplanetas. Estoy casado y tengo dos hijas, Laura (3) y Anna (6 meses). Soy liberal. No soy religioso ni antirreligioso: simplemente ateo. Un rayo de sol tarda ocho minutos en llegarnos.



Hay vida ahí afuera?
Yo creo que el universo está lleno de vida.

Es una creencia...
Basada en la experiencia: siempre que nos hemos creído singulares, la ciencia ha desbaratado tal presunción.

¿En qué clase de vida extraterrestre piensa?
Sabemos que la vida es viable en condiciones extremas: ¡abrámonos a cualquier posibilidad! De entrada, busquemos otros planetas similares al nuestro...

¿Cuántos hay por ahí?
En otros sistemas solares de esta galaxia, puede haber miles de millones. Y en el resto de las galaxias, ¡cientos de miles de millones!

¿Planetas con vida?
Planetas con posibilidad de albergar vida. Son los que buscamos: cuando localizamos un exoplaneta, mi trabajo consiste en discernir sus condiciones para la vida.

¿Exoplanetas?
Así llamamos los astrónomos a todo planeta externo a nuestro sistema solar: por ahora, 350 planetas en torno a 320 soles.

¿Cuál es el más cercano a nosotros?
Epsilon Eridani, a 10 años/luz. Un año luz es la distancia que la luz recorre en un año.

Dígamelo en kilómetros.
Está a casi 10 millones de millones de kilómetros. Los exoplanetas más lejanos por ahora detectados están a 100 años/luz...

A distancias tan fabulosas, ¿podemos saber algo de esos planetas?
Analizamos las variaciones provocadas por su tránsito ante su estrella: deducimos tamaño, masa, densidad, velocidad de su órbita, composición de la atmósfera del planeta...

¿Y cómo son esos planetas?
La mayoría son gigantes de gas, jupiterinos.

¿Cuál es el más raro?
Algunos tienen densidades tan bajas que flotarían en el agua. O un año dura 20 horas. O tienen temperaturas de más de 2.000 º C...

¿En qué caso usted pensaría: "Ahí puede haber vida"?
En el caso de que ese planeta retuviese en su superficie agua líquida.

¿Y de qué depende eso?
De no orbitar demasiado cerca de su sol (el agua se evaporaría) ni demasiado lejos (el agua se congelaría). Y de tener la masa idónea para retener atmósfera…

¿Con qué gases, esa atmósfera?
Algo de oxígeno, metano y CO2, porque estos gases son biomarcadores.

¿El C02 ?
Sin el C02 estaríamos muertos: ejerce de termostato natural, regula y suaviza las temperaturas del planeta, evitando que sean extremas. El oxígeno y el metano son subproductos de seres vivos: las plantas expelen oxígeno, y vacas o las termitas expelen metano...

¿Qué más necesita un exoplaneta para ser viable para la vida?
No haber padecido grandes traumas, como potentes impactos de meteoritos. A la Tierra le sucedió a pocas decenas de millones de años de formarse: el choque con un planeta del tamaño de Marte le arrancó una parte, la Luna. Pero luego la Luna ha ejercido de estabilizador del eje de la Tierra...

¡Cuántas singularidades, la Tierra...!
Otra: Júpiter ha bombeado hacia la Tierra meteoritos de hielo, cuyo agua habría colmado de océanos la Tierra. Y el tamaño de Júpiter nos libera de asteroides...

¿Y de verdad sigue confiando en hallar un exoplaneta como la Tierra?
Hay días en que dudo. Pero nuestra galaxia -la Vía Láctea- la forman 100.000 millones de estrellas... Y un tercio podrían tener planetas: ¡sólo en nuestra galaxia, pues, habría 33.000 millones de estrellas con planetas…!

¿Y todas son igual de idóneas?
Mejor si tienen un tamaño parecido al de nuestro sol, o más pequeño. Los soles más grandes tienen vida más corta. ¡A más tiempo, más margen para la aparición de vida!

No renuncia usted a hallar vida, ¿eh?
En unos 30 años, analizados esos exoplanetas, sabremos si alguno es hospitalario para la vida bacteriana. Otra cosa es vida más compleja, o con capacidad comunicativa...

¿Sería eso posible?
Si a 100 años/luz hubiese un planeta con seres vivos con capacidad de comunicarse, nuestra señal tardaría 100 años en llegarles, y su respuesta otros 100 años. Pensemos a escala de especie humana: ¡sería un éxito!

Lo meditaré mientras contemple el firmamento estrellado esta noche.
Verá la lluvia de estrellas de las Perseidas, en verdad una zona de polvo cósmico que la tierra atraviesa y cuyos granos se encienden al roce con nuestra atmósfera.

¿Y esa franja blancuzca en el cielo..?
La superposición de estrellas que vemos en dirección al corazón de la galaxia, desde nuestra perspectiva (en un brazo externo de la espiral de estrellas que es la galaxia).

De todas las estrellas que vemos, ¿cuál es la más cercana?
Próxima Centauri, a sólo cuatro años luz.

¿Y la más lejana?
De hecho es una galaxia entera, en la constelación de Andrómeda, a más de dos millones de años luz. Y hay estrellas que no podemos ver porque a su luz todavía no le ha dado tiempo de llegar a nuestros ojos.

¿Cuánto tarda en llegar un rayo de sol?
Del sol a tu piel, ocho minutos. Pero cada fotón tarda un millón de años en ascender desde el núcleo del sol hasta su superficie.

¡Un millón de años y ocho minutos!
Ahí lo tiene: aplíquese fotoprotector, ¿eh?



Lluvia de estrellas

Siendo niño, un vecino le dejó mirar por su telescopio. Desde entonces vive pendiente de allá arriba. Hoy es astrofísico y busca vida fuera de nuestro sistema solar. Cree que la Tierra no es una singularidad cósmica y que tiene que haber más vida por ahí. Y la busca, persuadido de que antes de medio siglo la encontraremos. Aquí abajo la vida sigue, "¡y seguirá!: aunque la especie humana desaparezca porque hagamos inhabitable para nosotros el planeta, la vida seguirá", aclara Ribas. La Obra Social de La Caixa lo acoge en septiembre, en un congreso internacional sobre criterios para caracterizar planetas habitables. Mientras, en la madrugada del 11 al 12, lluvia de estrellas: saldré a mirar.



VÍCTOR-M. AMELA